Why EU minimum wage is actually bad idea for workers

Debatt 13:42 13 januari, 2020

The EU can only act in those areas where its member countries have authorised it to do so, via the EU treaties. When it comes to labour market policy, the treaty is very clear. Pay, the right of association, the right to strike and the right to lock-out are not issues where the EU can act. Any attempt to circumvent this would probably, and rightfully, be contested and brought before the European Court of Justice.

An issue of broad and current interest is the new EU Commission president Ursula von der Leyen's announced initiative on introducing an EU legal instrument on a minimum wage within the first 100 days of her period in office.

The responsible commissioner, Nicolas Schmit, has announced that a first outline will be published on Tuesday (January 14th.)

As the president of one of the largest trade union confederations in the EU, I see the need for good working conditions and decent pay in all member states. Too many in Europe are in precarious jobs with low or unstable incomes.

The realisation of the internal market must never lead to a race to the bottom where workers stand against workers. We need a Social Europe.

This need, however, does not mean that we must embrace all proposals for labour market regulation on the European level, even when the stated aim is laudable.

There are few areas where the institutions differ as much between the member states as the labour market.


The respective roles of the state and the social partners vary, as does the mix between legislation and collective bargaining to regulate such issues as wages, working time and employment protection.

Regulation that is key in one country may be non-existent in another.

The unionisation rate among the member states varies between less than five percent to more than 65 percent.

This makes common EU regulation of the labour market difficult and delicate.

In a recent study of collective bargaining, the Organisation for Economic Cooperation and Development (OECD) makes a point of how even minor changes in labour market policies can lead to major and often unintended shifts in bargaining behaviour and industrial relations systems.

A binding EU legal instrument on minimum wages or collective bargaining could have precisely this effect.

By obliging the member states to a minimum wage on a certain level or calculated according to a certain formula, it would effectively force all EU countries to have either a statutory minimum wage or a system for extending collective agreements to all workers within a sector.

There are also good reasons to doubt the possibility to carve out exemptions or build fire walls to protect member states which do not have statutory minimum wages or the possibility to extend collective agreements, such as Denmark, Italy and Sweden.

From the Laval case concerning posted workers we know first hand how easily such promises can be brushed aside by the Court of Justice.

But also countries that have minimum wage legislation or the possibility to make collective agreements generally binding have reasons to be concerned.

One must not underestimate the great difficulties associated with constructing a meaningful EU minimum wage directive.

The concept of 'wages' is far from homogenous across member states, why an instrument aimed at harmonising the lowest rates of pay would have to be incredibly detailed in order to be meaningful.

Otherwise, it will be easy to circumvent by either employers or national government.

Most importantly however, is the fact that the EU lacks legal competence in the area of wages.

The article of the treaty that gives the EU legislative powers in the field of labour market policy (Article 153) explicitly states that this does not apply to pay, the right of association, the right to strike or the right to impose lock-outs.

Accepting that EU has legislative powers in the area of wages would put us on a dangerous path. This time, it would be used to increase the lowest levels of pay.

The next time, in a recession or financial crisis, it could be used to lower wages. Yet later, the freedom of association and the right to strike could come under attack.

Therefore, any attempt to legislate in this area must be resisted and in the end be challenged in the Court of Justice.

Well-functioning systems for collective agreements simply cannot be ordered from Brussels.

The need for a more social Europe cannot be met by legislation that runs the risk of destroying well-functioning national systems for industrial relations and collective bargaining.

Instead of proposing an EU minimum wage contrary to the treaty, the commission should put more effort into supporting, but not regulating, the development of social dialogue, collective bargaining and more inclusive labour market policies in the member states.

In this respect, the Pillar of Social Rights and its non-binding nature and mechanisms for mutual learning is a good instrument to build on.

Therese Svanström

ordförande TCO

4 av 10 föräldralediga har missgynnats

En undersökning som TCO gjort tillsammans med Unionen visar att 4 av 10 tjänstemän som varit föräldralediga mer än ett år har missgynnats av sin arbetsgivare. Det är något som är förbjudet enligt lag. 

Läs mer

Debatt

Studiestödet måste matchas med ett utbildningsutbud

Genom partsöverenskommelsen öppnas nya ekonomiska möjligheter för yrkesverksamma att studera. Men för att få fullt genomslag krävs att universitet, högskolor och yrkeshögskolan möter upp med nya typer av kurser, anpassade till individers och arbetsmarknadens behov. Det arbetet måste börja nu, skriver Therese Svanström, TCO.

Nyheter

Allt fler kan jobba längre - med rätt förutsättningar

Arbetslivet kan bli längre men det kräver att arbetsmiljön förbättras och att alla människor, oavsett ålder, har möjlighet att vidareutbilda sig.

Pressmeddelanden

Det går för långsamt mot jämställt föräldraskap

Utvecklingen mot en mer jämställd fördelning av föräldraledigheten går för långsamt och takten har avtagit det senaste året. Det visar TCO:s nya jämställdhetsindex som släpps idag. Kvinnor tog ut 68,7 procent av alla dagar med föräldrapenning och vård av sjukt barn förra året. Män tog alltså bara ut 31,3 procent.

Debatt

Arbetsgivare fortsätter straffa föräldralediga

En kvinna får inte vara med i lönerevisionen på samma villkor som sina kollegor. En annan har inte samma möjligheter till kompetensutveckling. En småbarnspappa får inte komma tillbaka till tidigare arbetsuppgifter. En blivande mamma sållas bort i rekryteringen. Anledningen? De är, har varit eller ska vara föräldralediga.

Nyheter

TCO vill att regeringen ska motsätta sig ackreditering av representanter från Myanmar

Tillsammans med LO och Saco, har TCO uppmanat arbetsmarknadsminister Eva Nordmark att se till att representanter för militärjuntan från Myanmar inte får ackreditering till den pågående ILC-konferensen.

Pressmeddelanden

Therese Svanström vald till vice ordförande för Folksam Sak

Försäkringsbolaget Folksam består av de två ömsesidiga bolagen Folksam Sak och Folksam Liv samt ett antal dotterbolag. På torsdagen valdes TCO:s ordförande Therese Svanström till ny ledamot i styrelsen för Folksam Sak.

Gå till Aktuellt

TCO bloggar

Therese Svanström - Ordförande TCO

15 juni, 2021

Pensionssystemet behöver utvecklas långsiktigt

Pensionsfrågorna är viktiga för mig och de är viktiga för medlemmarna i TCO:s förbund. För TCO som facklig organisation är naturligtvis fokuset stort på arbetslivet, här och nu. Frågor om arbetsmiljö, kompetensutveckling och villkor för dig i ditt arbete. Men vår uppgift är också att bidra till att den dagen då din arbetsinsats är över och livet som pensionär tar vid – att den tiden blir så bra som möjligt.

Pension

Ann-Katrin Dolium - Internationell sekreterare

31 maj, 2021

Rättvis klimatomställning

Fackföreningar i Storbritannien drog hårda lärdomar från nedläggningarna av kolgruvorna på 80-talet så idag, när hela samhället ska ställas om, ligger social och ekonomisk rättvisa i centrum på den klimatpolitiska agendan.

Arbetsmarknad, Ekonomi och tillväxt, Internationellt

Therese Svanström - Ordförande TCO

28 maj, 2021

Trygghetssystemen måste moderniseras så att de passar för alla typer av anställningar

Att högst åtta personer får bevittna ett kultur- eller idrottsevenemang har på många sätt blivit själva symbolen för dagens coronarestriktioner. Pandemin har drabbat kulturarbetare extra hårt för här hittar vi ofta andra anställningsformer än den traditionella tillsvidareanställningen vilket i sig är ett problem. Under pandemin har det blivit tydligt att våra trygghetssystem inte är uppdaterade för dagens arbetsmarknad med följden att de inte riktigt räcker till för många grupper.

A-kassan, Trygghetssystem

Lise Donovan - Jurist för Europa och juridik med ansvar för juridik och internationella frågor

25 maj, 2021

Äntligen är internationella arbetskonferensen igång!

De närmaste veckorna kommer några tusen människor över hela världen i de 187 medlemsländerna samtidigt sitta hemma framför sina datorer i minst 3 timmar per dag för att delta i ILO:s världskonferens (ILC).

Internationellt

Therese Svanström - Ordförande TCO

21 maj, 2021

Tydliga regler om integritet i arbetslivet behövs

Frågan om personlig integritet i arbetslivet har utretts flera gånger på uppdrag av regeringar av olika kulör. Inget har dock hänt, och det finns ett stort behov av lagstiftning. Tidigare i veckan som gick lyfte TCO därför frågan på DN debatt.

Lise Donovan - Jurist för Europa och juridik med ansvar för juridik och internationella frågor

20 maj, 2021

Ny visselblåsarlag på gång - nu krävs utbildningsinsats

En ny visselblåsarlag kommer ge skydd för flera personer och tröskeln för att få skydd blir lägre. Det är bra! Men lagen kommer vara komplex och svår att tyda, därför kommer det behövas massiva utbildningsinsatser, inte minst för arbetsgivarna.

Arbetsmiljö, Arbetsrätt

Gå till TCO bloggar

TCO play

Se fler filmer

Rapporter

Rapporter

Från jämställda par till ojämställda föräldrar

Varför väljer föräldrar att dela på föräldraledigheten som de gör? Trots möjligheten att dela lika är det få föräldrapar som gör det. Ny forskning visar att normer på arbetsplatsen styr hur föräldrar delar på dagarna.

Läs vidare

Rapporter

Livspusslet under coronapandemin

Hur påverkas livspusslet för de tjänstemän som har arbetat hemifrån och de som har fortsatt gå till arbetsplatsen under coronapandemin? Påverkas kvinnor och män på olika sätt? Det är några av frågorna som tas upp i den här rapporten som baseras på en undersökning om tjänstemännens arbetsmiljö och livspussel under pandemin.

Läs vidare

Rapporter

Lärcentra - för högre utbildning i hela Sverige

Förbättrad tillgång till högre utbildning i hela landet är inte bara en central fråga för TCO – det är också en fråga som blir än viktigare när arbetsmarknaden förändras i snabb takt. Det är därför oroande att tillgängligheten till högre utbildning utanför lärosätenas huvudorter tycks ha minskat under senare tid.

Läs vidare

Rapporter

Vidareutbildning, varför och för vad?

Vår ekonomi och arbetsmarknad är i konstant förändring. Coronakrisen har ställt vår förmåga att hänga med i utvecklingen på sin spets. Vår rapport ”Vidareutbildning, varför och för vad? visar att behovet av vidareutbildning och kompetensutveckling är stort. Något det var redan före pandemin. Vi har också flera konkreta förslag på hur förutsättningarna för omställning kan bli bättre för alla…

Läs vidare

Se alla rapporter

Arbetsvärlden

Arbetsvärlden är en webbtidning om arbetsmarknaden. Den ges ut av TCO och görs av en självständig redaktion.

Hitta ditt fackförbund

TCO är en centralorganisation för 13 fackförbund som tillsammans har 1,4 miljoner medlemmar.
Använd filtret nedan för att hitta ditt fackförbund.