Why EU minimum wage is actually bad idea for workers

Debatt 13:42 13 januari, 2020

The EU can only act in those areas where its member countries have authorised it to do so, via the EU treaties. When it comes to labour market policy, the treaty is very clear. Pay, the right of association, the right to strike and the right to lock-out are not issues where the EU can act. Any attempt to circumvent this would probably, and rightfully, be contested and brought before the European Court of Justice.

An issue of broad and current interest is the new EU Commission president Ursula von der Leyen's announced initiative on introducing an EU legal instrument on a minimum wage within the first 100 days of her period in office.

The responsible commissioner, Nicolas Schmit, has announced that a first outline will be published on Tuesday (January 14th.)

As the president of one of the largest trade union confederations in the EU, I see the need for good working conditions and decent pay in all member states. Too many in Europe are in precarious jobs with low or unstable incomes.

The realisation of the internal market must never lead to a race to the bottom where workers stand against workers. We need a Social Europe.

This need, however, does not mean that we must embrace all proposals for labour market regulation on the European level, even when the stated aim is laudable.

There are few areas where the institutions differ as much between the member states as the labour market.


The respective roles of the state and the social partners vary, as does the mix between legislation and collective bargaining to regulate such issues as wages, working time and employment protection.

Regulation that is key in one country may be non-existent in another.

The unionisation rate among the member states varies between less than five percent to more than 65 percent.

This makes common EU regulation of the labour market difficult and delicate.

In a recent study of collective bargaining, the Organisation for Economic Cooperation and Development (OECD) makes a point of how even minor changes in labour market policies can lead to major and often unintended shifts in bargaining behaviour and industrial relations systems.

A binding EU legal instrument on minimum wages or collective bargaining could have precisely this effect.

By obliging the member states to a minimum wage on a certain level or calculated according to a certain formula, it would effectively force all EU countries to have either a statutory minimum wage or a system for extending collective agreements to all workers within a sector.

There are also good reasons to doubt the possibility to carve out exemptions or build fire walls to protect member states which do not have statutory minimum wages or the possibility to extend collective agreements, such as Denmark, Italy and Sweden.

From the Laval case concerning posted workers we know first hand how easily such promises can be brushed aside by the Court of Justice.

But also countries that have minimum wage legislation or the possibility to make collective agreements generally binding have reasons to be concerned.

One must not underestimate the great difficulties associated with constructing a meaningful EU minimum wage directive.

The concept of 'wages' is far from homogenous across member states, why an instrument aimed at harmonising the lowest rates of pay would have to be incredibly detailed in order to be meaningful.

Otherwise, it will be easy to circumvent by either employers or national government.

Most importantly however, is the fact that the EU lacks legal competence in the area of wages.

The article of the treaty that gives the EU legislative powers in the field of labour market policy (Article 153) explicitly states that this does not apply to pay, the right of association, the right to strike or the right to impose lock-outs.

Accepting that EU has legislative powers in the area of wages would put us on a dangerous path. This time, it would be used to increase the lowest levels of pay.

The next time, in a recession or financial crisis, it could be used to lower wages. Yet later, the freedom of association and the right to strike could come under attack.

Therefore, any attempt to legislate in this area must be resisted and in the end be challenged in the Court of Justice.

Well-functioning systems for collective agreements simply cannot be ordered from Brussels.

The need for a more social Europe cannot be met by legislation that runs the risk of destroying well-functioning national systems for industrial relations and collective bargaining.

Instead of proposing an EU minimum wage contrary to the treaty, the commission should put more effort into supporting, but not regulating, the development of social dialogue, collective bargaining and more inclusive labour market policies in the member states.

In this respect, the Pillar of Social Rights and its non-binding nature and mechanisms for mutual learning is a good instrument to build on.

Therese Svanström

ordförande TCO

Sverige behöver TCO:arna mer än någonsin

TCO-förbundens medlemmar har länge visat, och alldeles extra under denna pandemi, att de är samhällsbärare. Tack för ert jobb!

Läs bloggen

Debatt

Så kan distansrevolutionen förbättra arbetslivet

Arbetsgivare och anställda måste ta vara på de möjligheter som distansrevolutionen innebär. Det skriver TCO på Dagens Nyheters debattsida.

Nyheter

TCO lanserar nytt EU-politiskt program

Under den senaste tiden har EU-samarbetet och våra gemensamma värden satts på prov. Pandemin visade tydligt vilken viktig roll Europasamarbetet har att spela i en kris, men blottade även EU:s svagheter. Idag står EU-samarbetet inför fortsatt stora utmaningar. TCO väljer därför att lansera ett nytt EU-politiskt program.

Pressmeddelanden

LO, TCO och Saco: Långtidsarbetslösheten kräver omedelbara insatser

LO, TCO och Saco kräver krafttag mot den historiskt höga långtidsarbetslösheten. Idag lämnar de tre centralorganisationerna därför över ett 16-punktsprogram till regeringen med förslag på åtgärder.

Debatt

Arbetslösa förtjänar en a-kassa värd namnet

Mer än hälften tycker att ersättningen vid arbetslöshet ska ligga på ett europeiskt genomsnitt. Verkligheten är en annan. Sverige ligger i botten vid en jämförelse av ersättningen vid arbetslöshet och är sämst av de nordiska länderna, skriver Therese Svanström, ordförande TCO.

Nyheter

Demokratin och yttrandefriheten på tillbakagång

Idag presenterar Världsfacket rapporten Global Rights Index 2021 som mäter hur grundläggande mänskliga rättigheter i arbetslivet respekteras i 149 länder. Granskningen visar att demokratin och yttrandefriheten är hårt ansatt i 64 länder, jämfört med 56 år 2020. Denna utveckling sker inte på andra sidan jorden utan i vårt närområde; EU:s grannland Belarus är åter med på listan bland de värsta länderna.

Pressmeddelanden

Det går för långsamt mot jämställt föräldraskap

Utvecklingen mot en mer jämställd fördelning av föräldraledigheten går för långsamt och takten har avtagit det senaste året. Det visar TCO:s nya jämställdhetsindex som släpps idag. Kvinnor tog ut 68,7 procent av alla dagar med föräldrapenning och vård av sjukt barn förra året. Män tog alltså bara ut 31,3 procent.

Gå till Aktuellt

TCO bloggar

Therese Svanström - Ordförande TCO

01 juli, 2021

Tack alla TCO:are!

Våren 2021 blev inte heller den en "vanlig" vår. Pandemin höll oss i sitt grepp, och på olika sätt har vi gjort både förändringar och uppoffringar i vår tillvaro för att anpassa oss och hantera de utmaningar vi mött, såväl i arbetslivet som privat.

Ann-Katrin Dolium - Internationell sekreterare

14 juli, 2021

Förslaget till ett nytt hållbarhetsrapporteringsdirektiv, vad innebär det?

TCO har i dagarna skickat in ett yttrande över EU-kommissionens förslag om ett nytt hållbarhetsrapporteringsdirektiv, CSRD - Corporate Sustainability Reporting Directive, som är tänkt att från och med år 2023 ersätta det nuvarande direktivet från 2014, NFRD- Non-Financial Reporting Directive.

EU, Internationellt

Ann-Katrin Dolium - Internationell sekreterare

06 juli, 2021

FN:s, Europarådets och EU kommissionens åtaganden mot strukturell rasism: är det nu det händer?

FN:s, Europarådets och EU kommissionens åtaganden mot strukturell rasism mot svarta människor skapar historia, och vi har förhoppningar om det kommer bidra till att skapa en bättre framtid.

Lena Orpana - Utredare pensionsfrågor, statistiker

02 juli, 2021

Livslängden ökar – men även variationen beroende på utbildning och yrke

Att medellivslängden ökar och vi förväntas leva och även förbli relativt friska längre är ju glädjande. Men det kan också medföra påfrestningar för pensionssystemet. Flera aktörer har visat att fler äldre skulle kunna och vilja arbeta längre upp i åren – med rätt förutsättningar. Resultaten visar också att om inget görs riskerar klyftorna mellan olika kategorier pensionärer att öka, mer än klyftorna mellan olika kategorier arbetskraft.

Trygghetssystem

Ann-Katrin Dolium - Internationell sekreterare

01 juli, 2021

Att engagera sig fackligt är långt ifrån en självklarhet för många

Världen över blir det allt farligare att organisera sig fackligt. Enligt Världsfackets nyligen publicerade Global Rights index 2021 utsätts arbetstagare för våld i 45 länder och fackligt aktiva mördades i sex länder. I 87 procent av de granskade länderna är strejkrätten begränsad, i 79 procent av länderna får fackförbunden inte vara med och förhandla och i 74 procent av länderna är rätten att gå med i ett fackförbund begränsad.

Internationellt

Oscar Wåglund Söderström - Internationell chef

24 juni, 2021

Efter anti-HBTQI-lagen: EU måste öka trycket på Ungern

Ungern har just antagit en lag som förbjuder medier att visa innehåll som visar eller främjar homosexualitet riktat till personer under 18 år. En rad EU-länder protesterar massivt, och nu gäller det att hålla i och visa att man menar allvar. TCO uppmanar medlemsländerna att fullfölja artikel 7-processen mot Ungern och säkerställa att inga EU-medel betalas ut förrän landet upphör med diskriminering och visar att man respekterar rättsstat och grundläggande rättigheter fullt ut.

Gå till TCO bloggar

TCO play

Se fler filmer

Rapporter

Rapporter

Distansrevolutionen

Frågan om distansarbete är högaktuell. Aldrig tidigare har en förändring genomförts så snabbt och genomgripande för så stora tjänstemannagrupper. Det blir alltmer uppenbart att arbetslivet kanske aldrig kommer att bli sig riktigt likt. Ett kraftigt ökat inslag av distansarbete kommer att vara en bestående förändring på många arbetsplatser.

Läs vidare

Rapporter

Från jämställda par till ojämställda föräldrar

Varför väljer föräldrar att dela på föräldraledigheten som de gör? Trots möjligheten att dela lika är det få föräldrapar som gör det. Ny forskning visar att normer på arbetsplatsen styr hur föräldrar delar på dagarna.

Läs vidare

Rapporter

Livspusslet under coronapandemin

Hur påverkas livspusslet för de tjänstemän som har arbetat hemifrån och de som har fortsatt gå till arbetsplatsen under coronapandemin? Påverkas kvinnor och män på olika sätt? Det är några av frågorna som tas upp i den här rapporten som baseras på en undersökning om tjänstemännens arbetsmiljö och livspussel under pandemin.

Läs vidare

Rapporter

Lärcentra - för högre utbildning i hela Sverige

Förbättrad tillgång till högre utbildning i hela landet är inte bara en central fråga för TCO – det är också en fråga som blir än viktigare när arbetsmarknaden förändras i snabb takt. Det är därför oroande att tillgängligheten till högre utbildning utanför lärosätenas huvudorter tycks ha minskat under senare tid.

Läs vidare

Se alla rapporter

Arbetsvärlden

Arbetsvärlden är en webbtidning om arbetsmarknaden. Den ges ut av TCO och görs av en självständig redaktion.

Hitta ditt fackförbund

TCO är en centralorganisation för 13 fackförbund som tillsammans har 1,4 miljoner medlemmar.
Använd filtret nedan för att hitta ditt fackförbund.